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jueves, 10 de marzo de 2011

Científicos norteamericanos descubren fármaco que podría detener la progresión del Párkinson


La enfermedad de Parkinson es un trastorno neurodegenerativo crónico que provoca una discapacidad física progresiva. Hasta ahora, los tratamientos contra esta enfermedad habían servido para paliar sus síntomas, pero no para frenar su desarrollo. Recientemente, un equipo de científicos norteamericanos ha descubierto que una sustancia conocida como fenlibutirato es capaz de activar un gen que protege a las neuronas implicadas en el Parkinson, evitando que mueran. En pruebas realizadas con ratones enfermos de Parkinson se ha demostrado ya que el fenilbutirato funciona. En unos meses, saldrán los resultados de otras pruebas, llevadas a cabo desde 2009 con humanos.
En la actualidad, los medicamentos que se usan para tratar el párkinson permiten paliar sus síntomas, pero no frenar el desarrollo de la enfermedad. Ahora, sin embargo, un equipo de científicos de la Escuela de Medicina de la Universidad de Colorado en Denver (Estados Unidos), ha descubierto un medicamento que podría detener la progresión del párkinson.

Según un comunicado de la UCDenver, los investigadores han demostrado ya que este medicamento funciona en ratones. Además, los científicos llevan realizando pruebas con humanos desde 2009. Los resultados de estos tests serán publicados en unos meses.
Uno de los autores de la investigación, Curt Freed, director de la división de farmacología y toxicología de la Escuela de Medicina de la UCDenver, explica que el medicamento descubierto puede prevenir la progresión del párkinson mediante la activación de un gen esencial para la protección de las células cerebrales.
Gracias a este gen, llamado DJ-1, se puede aumentar la producción de antioxidantes como el glutatión y reducir los efectos debilitadores del exceso de oxígeno en las células cerebrales. Además, la activación del DJ-1 ayuda a eliminar proteínas anómalas, que de otra manera se acumulan y matan a las neuronas.
Las neuronas dopaminérgicas del mesencéfalo, que se ven afectadas por el párkinson, son particularmente susceptibles al exceso de oxígeno y los depósitos de proteínas anómalas, y de ahí la enorme importancia que para ellas tendría la activación de este gen.


Zhou y Freed comenzaron a estudiar el gen DJ-1 en 2003, año en que otros investigadores europeos descubrieron que las mutaciones en el DJ-1 podían propiciar la enfermedad del Parkinson.
Los científicos de la UCDenver empezaron inmediatamente después de este descubrimiento a trabajar para averiguar por qué el gen DJ-1 era tan importante, y han publicado desde 2005 varios trabajos sobre el tema.
Pero para convertir sus descubrimientos en un tratamiento práctico contra el párkinson, necesitaban encontrar un medicamento que activase el gen DJ-1. “Sabíamos que algunos medicamentos pueden activar los genes. Por ejemplo, esteroides como la testosterona actúan sobre los genes de las células musculares para propiciar la creación de masa muscular”, explica Freed.
Después de probar numerosos medicamentos, Freed y su colaborador,Wenbo Zhou, pionero en la investigación del párkinson, descubrieron que una sustancia conocida como fenilbutirato podía activar el DJ-1, y evitar así que las neuronas dopaminérgicas de la sustancia negra del mesencéfalo muriesen.
El siguiente paso en su investigación fue poner el fenilbutirato en agua de beber, para dárselo a ratones genéticamente programados para desarrollar el pákinson a medida que envejecían.
Los ratones viejos que habían recibido el medicamento siguieron moviéndose con normalidad, no presentaron un declive de sus funciones cognitivas, y sus cerebros no acumularon la proteína que causa el párkinson, afirman los investigadores.
Por el contrario, ratones viejos del mismo grupo, pero que no habían tomado el fenilbutirato, mostraron un declive progresivo en sus habilidades de movimiento a medida que sus cerebros eran dañados por las proteínas anómalas. Queda aún por saber el efecto que tendrá el fenlibutirato en humanos con párkinson.

Freed espera que en, en un futuro, “los pacientes con párkinson puedan tomar una pastilla y activar el gen DJ-1 para detener la discapacidad progresiva asociada a esta enfermedad”. “
El científico añade que: “ahora mismo, cuando te diagnostican el párkinson, debes esperar un declive progresivo de tu movilidad. Aunque medicamentos como la levodopa sean muy importantes para la generación de dopamina en el cerebro y hagan el movimiento posible, tienen un escaso impacto en el deterioro de las células cerebrales del paciente” (la levodopa es el fármaco más eficaz disponible en el tratamiento de la Enfermedad de Parkinson).
Los científicos han detallado los aspectos de su investigación en un artículo publicado por la revista especializada The Journal of Biological Chemistry.

Drug Stops Progression of Parkinson's Disease in Mice; Medication Turns on Critical Gene, Protects Brain Cells

In a major breakthrough in the battle against Parkinson's disease, researchers at the University of Colorado School of Medicine have discovered a drug that stops the progression of the degenerative illness in mice and is now being tested in humans.
"Drugs currently used to treat Parkinson's disease just treat symptoms; they do not stop the disease from getting worse," said senior author Curt Freed, MD, who heads the division of Clinical Pharmacology and Toxicology at the CU School of Medicine. "We've now discovered that we can prevent the progression of the disease by turning on a protective gene in the brain."
The results have been published on line in the Journal of Biological Chemistry.

Lead author Wenbo Zhou, PhD, Assistant Professor of Medicine, and Freed, a national pioneer in Parkinson's research, have found that the drug phenylbutyrate turns on a gene that can protect dopamine neurons in Parkinson's disease. The gene, called DJ-1, can increase production of antioxidants like glutathione to reduce the debilitating effects of excess oxygen in brain cells. In addition, activating DJ-1 helps cells eliminate abnormal proteins that otherwise accumulate and kill brain cells. Dopamine neurons are particularly susceptible to too much oxygen and abnormal protein deposits. Parkinson's disease is caused by dying midbrain dopamine neurons.


Zhou and Freed have studied the DJ-1 gene since 2003 when a European group discovered that mutations in DJ-1 could cause Parkinson's disease. The Colorado scientists immediately started work to see why the gene was so important and have published a series of papers on the subject since 2005. But to convert their findings into a practical treatment for Parkinson's disease, they needed to find a drug to turn on the DJ-1 gene.
"We know some drugs can turn on genes. For example, steroids like testosterone act on genes in muscle cells to create muscle bulk," said Freed.
After testing many drugs, the team found that phenylbutyrate could activate DJ-1 and keep dopamine neurons from dying. Next, they put the drug in the drinking water of mice genetically programmed to get Parkinson's disease as they aged.
Aging mice receiving the drug were able to move normally, had no decline in mental function, and their brains did not accumulate the protein that causes Parkinson's. By contrast, older animals that did not get the drug saw a steady decline in their ability to move as their brains were damaged by abnormal proteins.
The researchers began giving phenylbutyrate to people in 2009, to test the safety of the drug in Parkinson patients.
Zhou and Freed will publish the human results in the coming months.
"We look forward to a future when Parkinson patients will be able to take a pill that will turn on the DJ-1 gene and stop the progressive disability associated with the illness," Freed said. "Right now, when you get the diagnosis of Parkinson's, you can expect to have a steady decline in the ability to move. While drugs like L-DOPA are very important for generating dopamine in the brain and making movement possible, these drugs have little impact on the ongoing deterioration of the patients' own brain cells."
Over one million people in the United State have the disease which usually strikes those in their 50s and 60s. Patients have a decline in their ability to walk, talk, and write because of slow movement and rigid muscles. They develop tremors and reflexes slow down. The current treatment of Parkinson's is based on drugs that increase dopamine production in the brain.
Freed is a national leader in transplanting dopamine cells into the human brain to relieve symptoms. He and his neurosurgical colleague Robert Breeze, MD, have done the operation in 61 patients, more than any other group in the world. The procedure can replace the need for drugs but even cell transplants do not prevent the progression of the disease.
Freed and Zhou are now looking for other drugs that might turn on the DJ-1 gene. One drawback of phenylbutyrate is that patients must take very large doses, 16 grams per day or 32 large tablets taken at frequent intervals. While the drug is approved by the FDA for treating a rare genetic disease in infants, whether it can stop Parkinson's in people remains to be seen.
But Zhou and Freed believe the discovery offers new hope for those suffering from Parkinson's disease.
"If we can say to someone that as of today we can stop your disease from getting worse, that would be a truly significant achievement," Freed said.

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